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Novas funcións: O Arenosillo

Por aquellos años el INTA crea el Centro de Experimentación de El Arenosillo (Huelva). En 1966 la NASA requirió del Gobierno de España un emplazamiento para situar un campo de lanzamiento de cohetes meteorológicos con los que estudiar la variación del viento y la temperatura en los primeros 100 Km. de altura de la atmósfera. Estos estudios servirían para analizar la dinámica de vientos en el paralelo 38, en el que se ubica Cabo Cañaveral y el Kennedy Space Center, lugar de lanzamiento de los cohetes norteamericanos. El gobierno designó a la CONIE —y al INTA— para llevar a cabo esta responsabilidad. El lugar escogido fue el denominado “El Arenosillo”, en Huelva.

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La NASA cedió equipos radar y meteorológico, así como rampas para cohetes, y, una vez más, personal del INTA recibió un entrenamiento adecuado en instalaciones de la agencia norteamericana. El Arenosillo se convirtió en un Campo de Lanzamiento de Cohetes Internacional para estudios muy diversos y en distintas capas atmosféricas, con la presencia de numerosos organismos de investigación, europeos y americanos preferentemente.

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Lanzamiento de un cohete INTA 300 desde El Arenosillo

También se lanzaron diversos prototipos de cohetes desarrollados en el INTA, como el INTA 100, el INTA 250 y el INTA 300, actividades que contribuyeron a la formación de numerosos ingenieros que luego han formado parte de importantes proyectos satelitales y empresas asociadas a estas investigaciones en el ámbito nacional e internacional. En la década de los ochenta la tecnología del satélite fue cerrando la necesidad del uso del cohete y esta actividad fue decayendo, hasta que en 1994 El Arenosillo dejó de operar como base de cohetes de sondeo, aunque sigue activa en otros programas del INTA y el Ministerio de Defensa, fundamentalmente estudios atmosféricos y ensayos de aeronaves no tripuladas (RPA), bajo la denominación de Centro de Ensayos de El Arenosillo (CEDEA), dependiente de la Subdirección de Sistemas Aeronáuticos del INTA.